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L'Afrique impériale

 Le royaume du Dahomey

Des émigrants d'Oyo seraient à l'origine du royaume du Dahomey, au sud de l'actuel Etat du Bénin. Sa capitale, Abomey, dont le nom signifie "enceinte fortifiée", a été édifiée au milieu du XVIIe siècle pour servir de place forte. L'Etat était très structuré et le palais soumis à une étiquette rigoureuse. Le roi ne s'adressait jamais au peuple à voix haute. Il communiquait avec lui par l'intermédiaire du "mêhou", époux de sa seconde fille, qui devait avoir la même apparence physique que lui.

LES SWAHILIS

Depuis près de 3000 ans, l'océan Indien est un important centre d'échanges. Des vents réguliers et des eaux calmes ont favorisé les relations entre l'Inde, la Chine, l'Afrique et l'Arabie. Une civilisation originale et pacifique en est le résultat.

Arrivée des Shirazis

Dans le Nord de l'océan Indien, la mer d'Oman est parcourue depuis 4000 ans par des navires marchands ; les premiers allaient chercher, dans la Corne de l'Afrique, l'encens et les épices pour la Mésopotamie et l'Egypte. Puis les marins grecs profitèrent des vents de la mousson pour faire des échanges sur les côtes africaines. A la fin du VIIe siècle, ce sont les marchands arabes qui établirent des comptoirs commerciaux dans les îles et sur les côtes. Le principal était Kilwa, au sud de la Tanzanie actuelle, riche en or et en ivoire.

Vers 950, des troubles religieux à Shiraz, en Perse, poussèrent une partie de la population commerçante à trouver refuge sur les côtes africaines. Ces émigrants, appelés "Shirazis", construisirent des palais et nouèrent des relations dans le monde musulman. Une population de métis, les "Swahilis" ("les gens du rivage"), ne tarda pas à se constituer, usant d'une langue très favorable aux échanges. Le commerce swahili connut son apogée au XVe siècle avec l'arrivée sur les côtes africaines de jonques commerciales chinoises.

Zanzibar

L'arrivée des caravelles de Vasco de Gama en 1498 sonna le glas de la prospérité swahilie qui ne put résister aux armes à feu occidentales. L'océan Indien passe sous la domination portugaise, hollandaise, puis anglaise au XVIIe siècle. En 1840, le sultan d'Oman transféra sa capitale dans l'île de Zanzibar, au large de la Tanzanie. Sous la protection des anglais, il exploitait le clou de girofle et faisait commerce de l'ivoire exporté en Europe. En 1898, l'interdiction de l'esclavage et la mainmise de l'Allemagne sur les possessions continentales du sultan marquèrent la fin de la prospérité de l'île.

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